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僵尸蚂蚁,被4800万年前的古老真菌感染

来源:www.crich.org.cn时间:2017-01-09编辑:杨慧珊最记录:手机版

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说到僵尸,世界上最恐怖的十大经典怪物之一的就是僵尸了,僵尸蚂蚁其实并不能怪蚂蚁,它们也是被生活于4800万年前的真菌感染,并成为这种恐怖真菌的傀儡,直到自己死亡。而且这只僵尸蚂蚁死了后,这些真菌还会继续寻找下一个宿主。

僵尸蚂蚁——被真菌感染

僵尸蚂蚁,被4800万年前的古老真菌感染

作为世界上最聪明的动物的蚂蚁,也会被真菌感染,这种真菌通常寄生于木蚁身上。木蚁返回树冠蚁穴前,经过森林地被物时通常会感染这种寄生真菌,其行为从此就会受到真菌的控制。真菌在蚂蚁体内不断生长,并释放出化学物质影响蚂蚁的行为,使其成为“僵尸蚂蚁”。一些“僵尸蚂蚁”从此离开自己所在的蚁群,独自在外流浪,寻找新鲜的树叶。

真菌操控僵尸蚂蚁大脑

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这种生物体的生命期非常独特。当孢子从空中落到蚂蚁身上时,或它们在雨林地面上相遇时,蚂蚁开始被感染,成为僵尸蚂蚁。一旦附到蚂蚁身上后,孢子通过酶进入蚂蚁的体内,菌类开始在其中生长。大约一个星期后,由菌类释放的化学物质会导致僵尸蚂蚁迷失方向,并在死亡前的最后时刻咬住叶脉或其他植物。

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因为在大多数情况下,这种行为控制虽然很强大,但却很短暂,一般不会留下永久的印迹,连世界上最大的蚂蚁,公牛蚁也不能逃脱。现在的问题是,这种寄生行为的动机是什么,它们为什么不只是杀死僵尸蚂蚁,而是要先控制僵尸蚂蚁的大脑和肌肉,然后再杀死它。在所有的寄生生物体中,只有很少一部分进化出操纵僵尸蚂蚁行为的能力。科学家们目前还未弄清楚寄生真菌究竟是如何控制被感染蚂蚁的,但他们知道寄生真菌向蚂蚁体内释放了生物碱化学物质。

僵尸蚂蚁死亡

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被真菌控制的“僵尸蚂蚁”从此不再有自己的行为和生活,而它们生命的最后阶段也是最痛苦、最恐怖的。在生命的最后几小时内,“僵尸蚂蚁”会爬向自己所处树叶的下方,用下颚死死地咬住树叶的中央叶脉,从而将自己困死于树叶之上,同时寄生的真菌也被锁定于树叶之上。这片树叶就成为了“蚂蚁坟墓”。

真菌继续感染其他蚂蚁

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在一平方米的范围内,一般能够找到20到30个“蚂蚁坟墓”。它们通常都处于距离地面一定高度的树叶之上,在死亡前会紧紧地咬住树叶的主叶脉。在树冠上或在森林地被物上,这种真菌无法成长。但是,“僵尸蚂蚁”通常会死于两者之间的树叶上,也就是距离地面一定高度的树叶,但未达到树冠的高度。这种环境的湿度和温度最适宜真菌的生存。

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科学家们还发现,这些蚂蚁死亡的地点,通常拥有适合菌类生长的最理想环境。蚂蚁死亡后,菌类开始从头部慢慢发出萌芽,并长出孢子。在夜间,这些孢子被释放到雨林地面上去感染其他蚂蚁。最新研究显示,一些菌类在生产孢子后,如果孢子在被释放一天内感染蚂蚁失败,那么这些菌类还有备份计划。地面上的孢子会慢慢长出一个第二级孢子。当有蚂蚁经过时,它们会立即抓住机会附到蚂蚁身上。

蚂蚁并不是僵尸真菌唯一宿主

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蚂蚁并不是僵尸真菌的唯一宿主,其它一些昆虫同样沦为它们的猎物。比如黄蜂可被虫草属真菌感染,这种真菌尚未被正式命名或者正式记录。研究论文作者休斯指出,虫草属真菌是宿主与寄生虫之间激烈进化竞争的产物。这也就意味着,真菌通常锁定一种宿主,如果这种宿主灭绝,这种真菌的末日也就到了。

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科学家表示,与蚂蚁不同,其他很多沦为僵尸真菌受害者的昆虫在孢子扩散到体内各处之后,已经很难分辨它们到底是什么昆虫。比如苍蝇、蟋蟀同样会沦为僵尸真菌的猎物。对于让蟋蟀变成僵尸的真菌,科学家仍知之甚少。

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